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Un defecto de forma libra a Saica de multa de más de 19 millones por participar en un cártel

La Audiencia Nacional declara nula una sanción millonaria por amañar precios y pactar el reparto de clientes al constatar que la Comisión Nacional de los Mercados y la Competencia tardó dos días más de la cuenta en notificársela

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El 75 aniversario de la instalación de Saica en el Picarral de Zaragoza ha coincidido con la anulación de la multa millonaria.

Un defecto de forma ha librado a Saica de una multa de más de 19 millones de euros que le impuso la CNMC (Comisión Nacional de los Mercados y la Competencia) por participar en un cártel que amañaba con otras papeleras los precios del mercado: la sanción le fue notificada fuera de plazo, lo que lleva a la declaración de caducidad del expediente.

La Sección Sexta de la Sala de lo Contencioso de la Audiencia Nacional ha invalidado la sanción en una sentencia, recurrible ante el Supremo, en la que, además, impone el pago de las costas a la CNMC, lo que, si ese tribunal confirma la resolución, le supondrá un desembolso cercano a los dos millones de euros.

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Los hechos se remontan a junio de 2015, cuando la CNMC impuso a Saica Paper una sanción de 19.156.983 por vulnerar la normativa sobre competencia estatal y la comunitaria.

El expediente, que se centraba en el mercado del papel y el cartón ondulado, incluía multas por un valor total de 57,7 millones a un total de 18 empresas por “realizar recomendaciones colectivas, intercambios de información y acuerdos de precios” en la elaboración de pasta de papel y papel para la fabricación de cartón ondulado y por “el reparto de clientes” en el sector de la fabricación del cartón ondulado y su transformación en productos de embalaje o envasado.

Un tercio de la sanción era para Saica Paper, cuya filial Saica Pack recibía otra de 5,3, mientras sobre papeleras como Smurfit recaían multas por 8,1 millones. Esas prácticas, según la CNMC, no eran algo aislado, sino que venían produciéndose desde más de una década atrás, concretamente de 2002 a 2013.

“Coordinar subidas de precios”

La CNMC, que había iniciado las pesquisas en 2013, suspendió en varias ocasiones el procedimiento ante los recursos de algunas de las empresas afectadas, la última de ellas mientras esperaba la respuesta de la Comisión Europea, ya que estimaba que los presuntos acuerdos podían estar afectando a la actividad de los sectores del papel y del cartón a escala comunitaria.

“Se trata de acuerdos que, por su contenido y finalidad, objetivamente se puede concluir sin mayor análisis que son anticompetitivos por su objeto, como los cárteles de fijación de precios y reparto de mercado, lo que resulta predicable del cártel objeto de investigación en este expediente sancionador”, señalaba el organismo controlador, que concretaba las infracciones en una serie de “intercambios de información comercial estratégica” en la elaboración de papel para fabricar cartón, en los que la patronal AFCO jugaba “un papel clave de intermediación”, y en “intercambios de información y acuerdos de subidas de precios y reparto de clientes en el mercado de la fabricación y transformación del cartón ondulado”.

“Los intercambios de información en el mercado de fabricación de papel tienen como objetivo consensuar una estrategia común de precios a través de la manipulación del índice de precios de referencia PPI, que supone indirectamente el control del mercado de fabricación del cartón ondulado”, sostenía la CNMC, que consideraba “acreditado que, entre los años 2008 a 2012, se han producido intercambios de información sobre los precios de venta de los diferentes tipos de papel por parte de los principales fabricantes: Saica, Cartisa, Smurfit y Cmpetit”.

La finalidad de los contactos en el caso del cartón “era coordinar subidas de precios del producto final y el reparto de clientes de este mercado” en “mesas de negociación donde diferentes competidores tratan temas de precios y clientes” en las que “se conciertan acciones en contra de las empresas que no se encuentran presentes en ellas, se coordinan acciones sobre precios de los productos del cartón ondulado, y se intercambia información sobre las fechas de los movimientos de precios”.

Acuerdos para “mantener el statu quo”

“Para mantener el statu quo, las empresas cartoneras recurren a los pactos y acuerdos de no agredirse mutuamente”, señala la comisión, que considera “numerosas las evidencias que desvelan tanto pactos de no agresión como en algún caso acuerdos explícitos de reparto de clientes a lo largo de estos años” en los que se acordaba “quien dará el mejor precio”. “En cuanto a los acuerdos sobre subidas de precios, se repiten en el expediente conductas de coordinación entre empresas (…) y subidas coordinadas de precios entre las empresas cartoneras en 2010, 2011 y 2012”.

Esa conducta, apunta, impide “competir en libertad y encarece sustancialmente los productos a los clientes y en consecuencia a los consumidores finales”, ya que, “prácticamente, todos los sectores económicos requieren como input este tipo de embalajes, por lo que su concertación incrementa los costes que deben sufragar los fabricantes de todo tipo de productos y en consecuencia los consumidores finales que se ven perjudicados por unos precios superiores a los que en un contexto de libre competencia, y en ausencia de tales acuerdos, hubieran pagado”.

Saica alegó que la CNMC había cometido varios errores y que imputaba a sus empresas actuaciones que no había realizado. Sin embargo, la Audiencia Nacional no entra en el fondo del recurso, ya que tumba la sanción por motivos formales: el plazo máximo del que disponía la comisión para haberla comunicado era de 220 días pero se retrasó en dos, por lo que “procede, en consecuencia, estimar el motivo relativo a la caducidad del procedimiento que determina la anulación de la resolución sancionadora lo que hace innecesario analizar el resto de los motivos impugnatorios invocados en la demanda”.

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